Effet de la caféine après une privation de sommeil. Le café vous réveille-t-il vraiment ?

Auteur: Hélène Proux

La plupart des gens comptent sur l’effet de la caféine pour combattre la privation prolongée de sommeil ou le manque de sommeil pendant la journée. Cependant, une nouvelle étude suggère que ce n’est pas toujours la bonne solution. Les spécialistes du sommeil ont évalué l’efficacité de la caféine pour contrecarrer les conséquences négatives des heures de repos manquées sur la cognition. Il s’avère que le café n’aide que partiellement la concentration.

Déficits cognitifs en cas de besoin de sommeil et effet de la caféine sur le psychisme

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L’équipe de recherche a étudié les effets de la caféine après une nuit de privation de sommeil. Plus de 275 participants ont dû accomplir une tâche d’attention simple et une tâche plus difficile. On leur a demandé d’effectuer les tâches dans un ordre précis, sans sauter ou répéter des étapes. Il s’agit en effet de la première étude à examiner l’action de la caféine sur la cognition après une période de manque de sommeil.

Les chercheurs ont constaté que le manque de sommeil affectait les performances dans les deux types de tâches. La caféine a aidé les sujets à réussir la tâche la plus facile. Toutefois, pour la plupart des participants, il n’a eu que peu d’effet sur la performance dans la tâche plus compliquée. Le café a amélioré leur capacité à rester éveillés et à se consacrer mais il n’a pas fait grand-chose pour prévenir les erreurs de procédure, selon les auteurs de l’étude.

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De nombreuses personnes dans le monde souffrent d’un manque de sommeil, un problème qui s’est exacerbé pendant la pandémie de COVID-19. Une privation prolongée de sommeil affecte non seulement la cognition et altère l’humeur mais peut aussi compromettre l’immunité. La caféine augmente l’énergie, diminue la somnolence et peut même améliorer l’état d’esprit mais elle ne remplace absolument pas une nuit complète de repos. C’est l’une des raisons pour lesquelles la privation de sommeil peut être si dangereuse.

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Selon les auteurs, cette étude a le potentiel d’être utile à la fois pour la théorie et la pratique. Si les résultats avaient montré que les effets de la caféine réduisaient de manière significative les erreurs de procédure dans des conditions de privation de sommeil, cela aurait des implications considérables pour les personnes qui devaient effectuer des procédures à fort enjeu dans ces conditions. Parmi ces personnes figurent les chirurgiens, les pilotes et les policiers. Compte rendu, les résultats de cette étude soulignent l’importance de donner la priorité au sommeil.

Référence :

American Psychologicam Association (2021) : « Caffeine selectively mitigates cognitive deficits caused by sleep deprivation », E.M. Altmann et coll.

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